对话北极光邓锋: 科技投资赛道够宽,VC要做耐心的资本
21世纪经济报道2019-10-10 06:46

9月的最后一个工作日,网络安全山石网科在科创板挂牌交易。按照10月9日的收盘价计算,山石网科的市值接近80亿元人民币。

山石网科从成立到上市走过了13年,背后还有一家陪伴12年有余的机构投资方——北极光创投。

山石网科是北极光创投第一期基金的项目,也是继安集科技、沃尔德首批登陆科创板之后,北极光创投的第三家科创板上市企业。

北极光创投创始人、董事总经理邓锋与山石网科联合创始人、董事长罗东平相识于上世纪90年代。邓锋是NetScreen的创始人,罗东平作为核心创始团队成员参与了NetScreen的创业和成长历程。

“他们是NetScreen时期的战友,也是我终生的朋友。”2007年,邓锋在北极光创投的投委会上坚持了对山石网科的投资决策,成为山石网科的第一家外部投资机构。

到2011年山石网科进行2700万美元的C轮融资时,公司估值较北极光投资时就已有五倍的增长。如今,北极光创投最初的1500万美元已经通过老股退出实现数倍现金回报,在企业上市后仍持有超过17.6亿元未兑付的账面回报。

山石网科创始团队回到国内服务本土客户后并非一帆风顺,他们在成立之初一度仍以硅谷文化管理企业、经营客户,也亲历过国内网络安全领域劣币驱逐良币的蛮荒时代。

参与和见证了山石网科十余年的成长,邓锋的喜悦溢于言表,他说,“我们不会到(解禁)期就卖掉,这类企业的后劲特别大,上市只是公司的里程碑之一。”

投资NetScreen系创业

山石网科成立于2006年,五位前NetScreen工程师整装从硅谷回到中国,一头扎入到网络安全领域。

罗东平一次接待清华校友时表示,NetScreen的成功给了华人工程师很强的心理支撑。“我后来一直认为,跟随邓锋师兄的创业经历赋予了我们一笔巨大的精神财富。”

和很多NetScreen创始团队成员一样,罗东平毕业于清华大学。他1983年入学,在清华读完本科、研究生,短暂工作后赴美国加州大学圣地亚哥分校攻读电子工程硕士学位。

NetScreen是华人工程师在硅谷创业的标杆式存在。《弯曲评论》创始人陈怀临在2000年底加入NetScreen,他曾在微博撰文《NetScreen的往事》写到,“NetScreen是中国工程师在硅谷第一次以集体的形式在主流系统设备市场冲锋的一次。”

NetScreen成立四年即登陆纳斯达克资本市场,后在2004年被Juniper以42亿美元的价格收购。这相当于同期新浪、网易和搜狐三大门户的市值总和,这时,阿里巴巴刚获软银等四家资方的投资、百度正要引进谷歌的战略投资、腾讯港交所上市正箭在弦上。

以2005年为始点,NetScreen的核心团队成员纷纷开启新的职业征程:尼尔·祖克(Nir Zuk)和毛宇明成立了Palo Alto Networks 、刘长明带队创办艾诺威科技(Aerohive Networks)、童建和罗东平等回国创立了山石网科(Hillstone)。

NetScreen系创业企业中,山石网科、艾诺威科技、Shape Security、ServiceWall等都获得了北极光创投的投资。

邓锋不否认对山石网科的投资有感性因素在,他清楚明白,当时的山石团队需要时间去理解中国本土市场,也做了和团队共同“交学费”的心理准备。

从财务数据上看,山石网科2018年的营业收入达到5.66亿元,净利润为7218万元,上市当天的市值超过80亿元。北极光创投无意在禁售期结束后迅速退出,在邓锋看来,网络安全是前景可期的常青行业,上市仅仅是山石网科发展路上的重要节点之一。

在锁定期后仍长期持有项目股份的在VC行业是少数派的行为,在北极光创投却不是个例。

2015年底,中科创达在深交所创业板挂牌,发行价为23.27元。三年过后,中科创达的股价已经上涨59%达到36.93元,北极光创投仍未进行大规模减持、邓锋也还在公司董事会上。

钟情技术信仰者

2005是中国VC行业的重要年份,包括红杉中国、蓝驰创投中国都是在这一年成立,Accel Partner 和 IDG资本(时为“IDG VC”)合作了中国成长基金。

也是在这一年,邓锋从硅谷回到北京,身份从工程师转变为风险投资人,公司的第一间办公室落地在清华科技园科技大厦。

成立北极光创投之前,邓锋接到多家硅谷VC机构邀请,与他们合作成立中国基金。邓锋选择了难度更高的方式,以独立的基金品牌进行投资。这期基金得到来自LP Greylock Partners、NEA、普林斯顿大学基金会等顶级美国机构投资人的支持。

NetScreen在上市之前曾获得Sequoia Capital、 Spectrum Equity 、Capital Guardian Funds、GE Capital等老牌机构的支持,邓锋自然了解风险投资对创业者和创业环境的价值所在。北极光创投成立后,也将重点放在了对科技初创企业的支持上。

梳理北极光创投的投资组合可以发现,这家以科技和早期著称的投资机构在一期基金时只投资了汉庭酒店一个消费项目,二期基金投资的消费类项目也只有酷我和百合网。时至今日,从投资案例数量来看,企业级服务仍在投资组合中占据最大比例。

山石网科是典型的创新型高科技公司,成立以来一直专注于网络安全领域前沿技术的创新。罗东平如此描述认识的北极光创投和邓锋:“我们是技术的信仰者,北极光一直和我们这群人在一起。VC支持企业五年、七年的并不少,他们已经支持了我们12年。”

回望过去十年,中国企业级服务的市场规模不断增大,商业环境的发展也让好产品有机会脱颖而出。

这样市场环境中,北极光创投判断市场规模、创始团队、创新壁垒这三大通用创业要素的基础上,还在技术服务领域细化出“一个市场、三个产品、九个技术”的理论。

“一个市场是指一类的客户,服务好他们需要三个产品,在背后会涉及到九个技术来支撑。很多创业者弄反了,认为自己的技术足够强,可以仅以此做出多个产品服务不同领域的客户。”邓锋介绍说。

耐心的资本

山石网科是北极光创投一期基金的项目,也是同期基金的少数未退出项目之一。这期基金成立于2005年10月,规模为1.22亿美元,投资的项目包括汉庭酒店、展讯科技、红孩子、山石科技、艾诺威等。

NetScreen从成立到上市用了四年时间。邓锋知道中国的网络安全市场还在发展初期,公司要登陆资本市场会需要更多时间。

邓锋以为也许要六年,最终用了整整12年。山石网科在早些年的上市目的地是放在纳斯达克,2015年战略新兴板推出后即决定回归境内资本市场。数年的期待后,公司在科创板上市,完成又一个里程碑。

总结对山石网科的投资,邓锋说:“科技投资需要有耐心的资本。这个跑道足够宽足够长,只要你沉得住气,就能迎来好的回报。”

过去的15年中,北极光创投“科技、早期”的定位一直未有变化。如今,他们仍持守着对早期投资的专注,“今天投下去的项目,市场爆发可能要五年之后。等大浪到再去投资?Too late,抱歉。”

根据过往投资数据,北极光创投近八成的项目都是A轮及以前,在山石网科、APUS、中科创达、燃石医学、安集微电子、宏杉科技等项目中都是最早的机构投资方。

北极光创投坚守早期的底气在于背后的长线资本,他们的LP出资悉数来自包括大学捐赠基金、养老基金、基金会在内的长期机构投资人。

美元机构LP能够接受长达14年甚至更久的基金期限,这让GP团队能够有更多的时间陪伴企业成长;对于LP们来说,GP团队在基金延长期内不收取管理费,可以既定资金成本获得更高的投资回报。

北极光创投的特别之处还在于邓锋和团队在财务回报之外的追求,比如邓锋以个人身份对未来科学大奖的支持、支持西湖大学创校、将在兆易创新项目上的投资所得捐赠给母校清华大学,北极光创投团队自2007年发起VC/PE Trek,每年从七所世界顶级商学院中选拔50位有志加入VC/PE行业的高材生与中国的投资机构对谈,还从2009年开始历届清华公益创业大赛的支持等等。

“赚钱是越多越好么?不见得。早期投资是雪中送炭不是锦上添花,能带来更多的精神愉悦。”邓锋说,他更愿意在大浪到来之前就和优秀创业者们并肩在一起。

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